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JAMES DEAN, LE JOUR OÙ HOLLYWOOD A PERDU SON ENFANT CHÉRI
Sa fureur de vivre et de vivre vite aura finalement raison de lui.

C’était le 30 septembre 1955, James Dean était alors, à 24 ans, l’étoile montante de Hollywood.

Ce passionné de voiture et de grande vitesse aimait prendre des risques « Que se passera-t-il si vous vous cassez la jambe ? » lui avait demandé George Stevens, le metteur en scène de Géant qui ne voulait pas compromettre son tournage. « Vous voulez dire si je me brise le cou ? », avait répondu James Dean.

La préoccupation de Stevens était bien réelle, il avait même fait signer à l'acteur l'engagement de ne pas participer à une compétition automobile entre les prises de vues de Géant. Le tournage achevé depuis huit jours, Jimmy reprenait, enfin, le volant. Sorti au printemps, À l'est d'Éden avait révélé son talent dramatique et dans quelques jours, La Fureur de vivre devait envahir les salles.

James Dean avait consacré son premier salaire à l'achat d'une MG, avant de cramer ses derniers cachets en s'offrant deux Porsche. Ce 30 septembre 1955, Jimmy s'est levé à 7h. La veille, il a passé la nuit à roder la Spyder 550 qu'il vient d'acquérir. Sur son capot argenté, il a inscrit le n° 130, son chiffre préféré.


Concourir, dans ces conditions, au trophée automobile de Salinas était un beau pari. Dean avait à ses côtés Rolf Wütherich, un mécanicien prêté par Porsche. Ensemble, ils devaient parcourir les 400 kilomètres séparant Los Angeles de leur destination. À 10h l'acteur reçoit la visite de Winton et Charles, son père et son oncle venus l'encourager. « Sois prudent, tout de même » lui lance Charles « Tu conduis une bombe. » « T'inquiète, c'est mon bébé. » lui répond James.

Jimmy et Rolf prennent la route à 13h30, sans ceintures de sécurité. Un ami du comédien, Bill Hickman, les suivant avec la remorque du véhicule. Deux heures plus tard, sur la Highway 101, « Little Bastard », comme Dean a surnommé sa Porsche, dépasse les 120 km/h sur une autoroute fixant la limitation de vitesse à 80. Bien décidé à relever l'infraction, le policier Otie Hunter prend Jimmy en chasse. Dean, qui a déjà semé les forces de l'ordre pour des motifs similaires, choisit de s'arrêter. Signant sa contravention, il entend l'agent lui dire : « Plus de ça, mon gars ! » « Et puis, après ? » le nargue Jimmy au moment de redémarrer.


S'arrêtant à 17 h pour boire un Coca-Cola, James Dean reçoit une mise en garde similaire de Hickman : « Fais gaffe, Jimmy ; la nuit va tomber et ta Spyder, qui est basse, pourrait ne pas être vue d'autres conducteurs croisant ta route. » Pour toute réponse, l'acteur fait crisser ses pneus après avoir mis la clef de contact.

Au même moment, Donald Turnupseed, un étudiant de 23 ans rentrant chez ses parents au volant de sa Ford Tudor, s'engage sur la Highway 466. Il est 17h45 lorsque son véhicule parvient à l'intersection de la Highway 41, non loin de la portion de route où Hitchcock fera courir Cary Grant dans La Mort aux trousses.

Donald n'a pas vu la Porsche grise de Dean débouler sur sa droite. Un autre automobiliste, John White, doublé par la voiture de la star va, en revanche, tout voir. La Spyder, aux feux éteints, percute alors la Ford de Turnupseed, puis roule jusqu'à s'écraser contre un poteau télégraphique. Turnupseed est sonné, Wütherich, blessé. James Dean est lui éjecté de sa voiture et se brise le cou.  

 « Jimmy voulait se promener sur le boulevard du Montparnasse à Paris, étudier la sculpture, acheter des pull-overs à Capri et rencontrer Cocteau et Miró », révélera le photographe Sanford Roth.

Il se sera contenté, selon la réplique de La Fureur de vivre devenue son credo, de « vivre vite, mourir jeune et faire un beau cadavre. ».


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